Positive discipline Montessori-style

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Oliver has always been a very gentle boy. He never hit, bit, pushed. Actually, he was always at the receiving end of hitting, biting and pushing. Lately, though, he’s started standing up for himself, and when he’s pushed, he pushes back. Sometimes he even pushes first. On one hand, I’m happy he defends himself. On the other hand, pushing, biting and hitting are not behaviours I accept, no matter if “all kids do it”.

As a Montessori fan, I don’t believe in punishments: I read on several books and articles (not only Montessori ones) how children under the age of three are psychologically incapable of understanding punishments and discipline. But I thought physical violence was an exception (any kind of physical violence—biting might seem worse because it leaves a mark, but pushing, hitting, and pulling hair are in no way better and more acceptable). I thought that when faced with physical violence I’d have to be firm, say a harsh NO and give Oliver some time-out.

I was wrong.

I talked to Oliver’s teacher Noelia about it, and what she told me was a complete revelation, that was only reinforced at Macarena Soto Reuda‘s positive discipline workshop I took part in last month. And I want to share it with you, because the results I got from applying positive discipline and Noelia’s tips with Oliver at home are mind-blowing.

What is positive discipline?

One day, I got to school to pick Oliver up and all the kids had their hands against the wall and were pushing. The teacher was asking them to push harder. When I asked, she said they were pushing the wall instead of pushing each other. She explained:

“Toddlers between two and three don’t hit, push or bite because they’re mean. They push, hit and bite, sometimes because they see it done by other kids, but most often because they NEED to push, hit and bite. It’s a real necessity in their developmental age. Our role as teachers and parents is not to punish them for this behaviour, but to guide them by offering them an alternative. When they push a friend, we ask them if they feel like pushing; if the answer is yes, we ask them to push the wall, instead”.

It made so much sense to me.

Positive discipline works!

A few weeks ago, Oliver started kicking our dog Colbie. Alex and I don’t kick Colbie, so it’s definitely not a behaviour he’s learnt from us, and no matter how many times I asked him not to do it, and explained that Colbie hurts when we kick her, he would not stop.

After talking to Noelia, I tried to put positive discipline into action. Every time (consistency is key!) that Oliver kicked Colbie or went even just near her with a naughty face, I asked him if he felt like kicking; if he said yes, I offered him the ball, and said “Kick the ball, then!”. It took a couple of days, but then the kicking stopped. Now he brings me the ball, says “Oli kick ball”, and we play together. As a result, not only poor Colbie can breathe again, but Oliver’s kicking skills are improving tremendously! 😉

Positive discipline in every day life

If a kid wants (needs) to push, tell him to push the wall, a tree, a car. If he wants (needs) to bite, give a raw carrot, an orange, a lemon, a biting toy to bite. If he wants (needs) to kick, give him a ball. You’re not only using positive discipline, but you’re also addressing a fundamental need of his developmental age. It makes sense, doesn’t it?

Sometimes it’s very hard to remember—especially when our kid behaves in a way that we don’t like, when we feel bad or mortified, or when our kids are the “victims” of other kids’ “misbehaviour” (in quotes because what we, adults, see as a misbehaviour, for a kid is just natural).

But as soon as we understand why they do it, we accept that they’re not “being mean”, they’re not “misbehaving”, they’re not “challenging us”, and we take the time to guide them by giving them an alternative behaviour/activity, it’s mind-blowing how fast you can turn it around.

Positive discipline at home

Lately I use this “trick” with everything. Before, I used to get upset at Oliver when he repeatedly did something wrong, I’d say NO, “we don’t do that”, “we don’t hit”, “we don’t throw our toys”. It’d always end up in a power struggle—and the thing is, you never win with a two/three year old!

Now everything is different. If Oliver bites the couch, I give him a towel or a carrot to bite. If he throws a toy at me, I give him the ball to throw. If he hits Colbie, I ask him to hit the couch or the table. If he throws water out of the bathtub, I ask him to splash the wall instead… It took a while to change our behaviour and reactions, but now I can see a big improvement and my life is so much easier.

Positive discipline outside

Outside I find it more complicated, because you need a thousand eyes when kids play together. You need to be on top of them at all time, and be ready to have a strategy to fix a problematic situation. My strategy is to remove Oliver from the situation, explain why a behaviour is not nice, and offer him an alternative.

The other day he bit his best friend Bella on her hand (she pushed him to get on “his” swing and, for the first time ever, he bit!): I removed him from the situation by leaving the coffee shop, I put him in the car, explained why I didn’t like what he did, and offered him Emily’s toy to bite (the only thing I had available). He put it in his mouth, and fell asleep like this:

Let’s give kids the benefit of the doubt

And one more thing, that I feel parents (myself included) forget way too often, and I’ll quote Marta from pequefelicidad in her beautiful post: “Children don’t challenge us, children are not bad or mean, children don’t blackmail us. Children are good. Their soul is pure”. Let’s give them the benefit of the doubt, always.

“Kids don’t develop the ability to control their will before the age of five, and until then their impulses are much stronger than their ability to obey. They’re getting to know the environment, and themselves. Let’s be patient and understanding. Consistency is the best seed to raise kids who’re capable of reasoning and can tell good from bad independently”.


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The woman behind the words

My name is Carlotta, I’m 33 years old, I’m Italian, married to a Finnish guy, and together we raise Oliver (4) and Emily (2) Montessori and multilingual. We’re selling everything to travel the world.

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  1. Ana Bermejo - April 12, 2017

    Muchas gracias por tu post de Disciplina Positiva. Mi hijo Mario tiene ahora 16 meses y ya llevo un tiempo que no paro de decirle NO: “Eso NO se hace…”, “NO lo tires al suelo…”. Además de agotador no conseguía nada. Así que me viene fenomenal el post de esta semana. Voy a empezar a aplicarlo hoy mismo.
    Estoy deseando leer el resto de tus post. Me son de gran ayuda.
    Un saludo.

    • Carlotta - April 18, 2017

      Ana, esa es la palabra, agotador! Es agotador corregirle siempre con muchos NOs y gritos, y es lo que tú dices… se obtiene poco. Mario es un poco pequeño todavía (este post es más para niños un poco mayores, sobre los dos años), pero ¿porque no empezar ya? Con Emily yo empezaré seguro mucho antes. Si te apetece, cuéntame cuando lo pruebes si te vale ya con Mario, estoy curiosa! Un abrazo 🌸

  2. Bellissimo! Essendo mamma di Simone di 20 mesi prenderò spunto ed esempio…Grazie mille

    • Carlotta - April 18, 2017

      Ciao Anna, grazie per il tuo commento e in bocca al lupo con il tuo piccolo Simone 🌸

  3. Grazie Carlotta, Enea invece è un morsicatore compulsivo e questa filosofia mi piace molto! Istitntivamente avevo iniziato a fare qualcosa del grnrrr ma non sono stata ‘costante’, ora che so che c’è una logica proverò a dargli seguito. Grazie davvero, ti terrò aggiornata 😊

    • Carlotta - April 18, 2017

      Isabella, anche nel nostro gruppo ci sono “morsicatori compulsivi” e devo ammettere che ho visto un enorme miglioramento da quando le mamme provano questo metodo. (Ma comunque non disperare, alla fine sono tutte e comunque fasi!) Fammi sapere 😘

  4. Veronica - April 12, 2017

    Grazie per queste perle di saggezza…metterò subito in atto con il mio bimbo mordacchino!!!!

    • Carlotta - April 18, 2017

      Ciao Veronica, in bocca al lupo! ☘️ Spero di leggerti ancora tra queste pagine. Un abbraccio 🌸

  5. Ciao Carlotta, il tema della disciplina positiva mi interessa moltissimo e mi è piaciuto molto il tuo articolo.
    Mi sapresti consigliare qualche libro a riguardo? Possibilmente in italiano.
    Grazie mille

    • Carlotta - April 18, 2017

      Ciao Stephany, grazie per il tuo commento. Io leggo quasi esclusivamente in inglese, però Marcella qui sotto consiglia un libro de La Leche League “Crescerli con amore”, dove dice ci sono tanti esempi su come mettere in pratica la disciplina positiva. Sicuramente farà al caso tuo 😊 Un abbraccio

  6. Grazie! Post illuminante ed illuminato come sempre… Io ho due gemelli di 10 mesi e ancora non siamo in questa fase (anche se uno dei due quando è in braccio ama particolarmente mordere ciò che gli capita a tiro… naso, bocca etc), ma arriverà presto! E grazie anche per aver ricordato che i bimbi non ci sfidano… è un preconcetto che a volte mi sono resa conto di avere anche io, ma i bimbi mi aiutano a migliorare e anche la Tela! Un besito… 😘

    • Carlotta - April 18, 2017

      Oh mamma, i gemelli! Ti assicuro che a volte che ci penso e onestamente non so come avrei fatto con due allo stesso tempo! Sono d’accordissimo… ci sono alcuni preconcetti che tutti noi genitori (io inclusa) abbiamo, e credo sia importante estirparli uno ad uno! Un abbraccio 🌸

  7. Grazie Carlotta. Ho una bimba di 21 mesi e il 2 in arrivo, la stanchezza a volte non mi fa essere la mamma accogliente che vorrei… Ma cambiando punto di vista molto è possibile! Vedremo se questi “toddler tantrums” migliorano con il cambiamento del nostro punto di vista e la disciplina positiva! Onestamente le urla, i pianti, i “no no no noooooo!!” mi fanno proprio innervosire.. ma ce la faremo!!

    • Carlotta - April 18, 2017

      Serena, come ti capisco… la stanchezza rende tutto più difficile, e spesso anche io perdo la pazienza (soprattutto con il pianto, mi dà sui nervi in una maniera indescrivibile!). Per questo, a me aiuta molto scrivere post così… mi ricordano che nonostante tutto è possibile, e che se fallisco una volta, magari alla prossima lo farò meglio! Un abbraccio e in bocca al lupo 🌸

  8. Bellissimo questo post!! Sicuro lo metterò in pratica con il mio nanetto di 19 mesi .. anche noi alle prese a volte con manate alla ns cagnolina
    Grazie 🙂

  9. Marcella - April 12, 2017

    Anch’io sono grande fan della disciplina dolce. Consiglio un libro de La Leche League “Crescerli con amore”, da’ molti consigli ed esempi su come metterla in pratica.
    Con la mia bimba di 2 anni quest’approccio funziona benissimo 🙂

    • Carlotta - April 18, 2017

      Grazie Marcella! Lo leggerò senz’altro. Spero stiate tutti bene! Un abbraccio 🌸

  10. Julietita - April 14, 2017

    Buenisimo Carlota!! Muy interesante!!

    • Carlotta - April 18, 2017

      Gracias por tu comentario! Me encanta cuando mis lectores toman el tempo para dejarme un comentario, así que espero volver a leerte por aquí! Un abrazo 🌸

  11. Il tuo articoli son sempre piacevoli da leggere. Mi hai già dato tanti spunti di riflessione e questo ultimo articolo ne è un’ulteriore conferma. Spero di riuscire a mettere in pratica la “disciplina positiva” con il mio piccolo Samuele. Complimenti Carlotta!

    • Carlotta - April 18, 2017

      Grazie a te Mirna, per leggermi e seguirmi, e in bocca al lupo con il tuo piccolo Samuele! Un abbraccio e spero di leggerti di nuovo da queste parti 🌸

  12. Andrea Alfaro - April 15, 2017

    Hola…
    Me ha encantado tengo una niña de 15 meses que le gusta morder. Al comienzo lo hacia con los demas cuando se le prohibia algo le explique que les duele a los demas cuando hace eso y dejo de hacerlo…luego empezo a morderse sola la mano y llorar …me puse a pensar que puedo hacer porque cuabdo le decia que no lo hiciera era peor…y me acorde que aun tenia sus mordedoras guardadas pues se la di y ahora cuando se pone rabiosa y va empezar a morderse le digo vamos a buscar tu mordedora si quieres morder sola la toma y se la meta a la boca…

    La verdad no sabia si estaba haciendo bien…o que debia hacer..pero al leer tu articulo me aclaro mucho mejor todo…gracias …me encantan todos tus articulos…aunque no haya podido leerlo aun en su totalidad la gran parte que lei …me anima a seguir con la filosofia montessori que estamos aplicando en casa…

    • Carlotta - April 18, 2017

      Andrea, gracias por tu comentario! Es que eso es lo que me encanta de Montessori: es muy lógico y la mayoría de las cosas ya las hacemos sin darnos cuenta porque “tienen sentido”, verdad? Un abrazo y espero leerte más por aquí 🌸

      PS. Si todavía no lo hiciste, te animo a registrarte a mi newsletter para recibir el nuevo post (y algunas anécdotas jeje) una vez a la semana por correo 🙂

  13. Thank you so much for this post, I absolutely love it! I’ve been saying lots of NOs to my now 23-month-old boy, but it almost feels like I always get the opposite result. SO frustrating! Yesterday and the day before I tried what you wrote in your post; when he threw his toys at me while playing I asked him to throw them inside a box that we have on the floor in his room, and today he actually did it on his own! I couldn’t believe it! I’ll be trying this trick for everything now! Thank you for your blog, and for sharing your parenting discoveries with us 😉

    • Carlotta - April 18, 2017

      Thank YOU, Sarah, for you comment! So glad my post helped with your little one 🙂 It’s an amazing trick, isn’t it? Hugs 🌸

  14. Davvero illuminante! Ho solo una perplessità, non varrebbe anche la pena spiegare al bambino perché non deve compiere una determinata azione e successivamente offrirgli l’alternativa?
    Te lo chiedo perché sono mamma di una bimba di 1 anno e non sono arrivata a quella fase, può anche essere che non sia utile.
    Fammi sapere cosa ne pensi! ☺

    • Carlotta - April 20, 2017

      Ciao Giulia, grazie per il tuo commento! Assolutamente sì, io gli spiego che un determinato comportamento non va bene e perché, prima di offrirgli una soluzione, che arriva sempre prima vocale, del tipo “Hai voglia di…?” e poi fisica “Allora mordi/tira/… questo”. Per ora sta funzionando bene, ma i bimbi sono sempre in evoluzione quindi domani chissà! 😅

  15. Ciao Carlotta, il tuo blog e’ diventato un appuntamento fisso del mercoledì e ogni volta mi offri spunti nuovi di riflessione. Mi.ha colpito molto inizialmente la tua ricerca per creare un ambiente montessoriano,io lavoro negli asili nido e qui si segue l’ottica montessoriana,ne sono quindi circondata giornalmente eppure se certe cose non avevo riflettuto anche a livello teorico. Forse.quando hai le cose troppo vicine finisci per non riuscire.a “vederle”…questo tuo arrivo sulla disciplina positiva mi ha molto colpito innanzitutto perché ho un bambino di 18 mesi un po’ turbolento e stiamo attraversando questo periodo del “testiamo fin dove posso arrivare”.. Lui più che spinte e morsi,si impegna ad arrampicarsi ovunque,tipico dell’età e sto.ancora cercando di capire come gestirlo… Ti ringrazio per i tuoi articoli,a presto risentirci 🙂 buona settimana con la tua famiglia!

    • Carlotta - April 20, 2017

      Oh, ma che carina che sei, grazie, non sai che piacere mi faccia sapere che mi leggi ogni mercoledì! ❤️ Che bello che seguite l’ottica montessoriana all’asilo e che bello che, tu, da insegnante, ti fermi a riflettere sulla teoria… dovrebbero farlo ovunque, i tuoi piccoli “studenti” sono fortunati! Guarda, la mia filosofia è seguire il bambino in tutto e per tutto: se il tuo piccolo vuole scalare, fagli una parete da scalare in casa! 😊 Da Decathlon vendono dei set di appigli abbastanza economici e poi un materasso grande basta (che puoi addirittura prendere dal letto ;-). Un abbraccio e a mercoledì 🌸 `

  16. Questo post è favoloso, credo mi sarà molto utile con l’educazione del bimbo che porto in grembo. Grazie!

    • Carlotta - April 20, 2017

      Grazie Chiara, il tuo piccolo è fortunato con una mamma che già prima che nasca si interessa alla sua educazione (e per “sua” intendo quella della mamma 😉)! Un abbraccio e spero di leggerti ancora tra queste pagine.

  17. illuminante e ottimo spunto di riflessione, oltre alle soluzioni intelligenti e pratiche. un grazie da una mamma italo danese che cerca l’equilibrio in tutto e sempre di mettersi nei panni di suo figlio.

    • Carlotta - April 20, 2017

      Grazie Lisa! Che interessante, sei italo danese nel senso che hai un genitore italiano e l’altro danese? Che lingua parli con i tuoi piccoli? I mix di lingue mi incuriosiscono sempre 😊

  18. Ciao. Ho trovato l’articolo molto interessante e adotterò i tuoi suggerimenti con la mia bimba di un anno e mezzo. Ti chiedo però come ti comporti o come ti comporteresti nel caso in cui ad esempio tuo figlio si metta a buttare per terra posate o cibo durante il pasto. Capisco che possa aver voglia di lanciare le cose oppure di battere e fare rumore ma in quel momento si sta mangiando. Cosa è meglio fare? Interrompere il pasto e farlo sfogare? Chiedergli di aspettare la fine della cena (qui non funziona…)? Grazie ciao. Irene

    • Carlotta - April 28, 2017

      Irene, grazie per il tuo commento e per la tua domanda! Guarda, è complicato… l’articolo si riferisce a bimbi un po’ più grandicelli che hanno già la capacità di capire il concetto del “questo sì, quello no” ma non sanno come metterlo in pratica.

      Per quanto riguarda tirare il cibo, come scrivevo propio l’altro giorno ad una mamma che mi ha chiesto lo stesso, è una fase attraverso la quale ogni bimbo passa (soprattutto verso i 14-15-16 mesi): devi avere pazienza, puoi provare a darle qualcos’altro da tirare e dirle “puoi tirare questo, ma il cibo si mette in bocca”, e attraverso la ripetizione sono sicura che avrà un minimo d’effetto.

      Ma più che altro posso dirti che è una fase (tirare il cibo è divertentissimo!!) e passerà: noi quando ci siamo passati, dopo aver provato varie cose per distrarlo e fare in modo che non lo facesse, avevamo deciso di ignorarlo fino a quando smetteva di tirare cibo e posate per terra (visto che non suscitava una nostra reazione era meno divertente!), e poi gli chiedevamo di aiutarci a pulire e lo rendevamo partecipe del processo di pulizia perché si desse conto delle conseguenze. Magari potresti provare così? Spero ti sia d’aiuto, fammi sapere come va.

      • Ti ringrazio della risposta. Proverò!

      • Ti chiedo ancora se hai qualche indicazione di lettura in merito alla disciplina positiva. Grazie!

  19. [email protected] molto interessante…
    Mi piacerebbe sapere se c’è un metodo simile per bimbi grandicelli 8/9 anni.
    Mi spiego mio di 8 anni terza elementare mette fuori testa le maestre perché è molto spontaneo. Si arrabbia tanto quando non ottiene quello che vuole piange ecc. Loro vogliono fargli rifare l’anno anche se studia bene. Secondo loro non è at uro. Che ne pensi? Aiuto!

    • Carlotta - May 31, 2017

      Ciao Lana, e grazie per il tuo commento. Guarda, io non mi sento di darti consigli per l’età del tuo bambino, perché 1. non l’ho ancora vissuta; 2. non ho ancora seguito nessun seminario con la prospettiva di mamma di un bimbo grande; e 3. non conosco la situazione a fondo. Magari tuo figlio sta cercando di esprimersi in un ambiente in cui non lo capiscono e per questo si frustra e piange? O magari non ha gli stimoli giusti? Ti consiglierei di cercare qualche gruppo di disciplina positiva su Facebook in italiano, se esistono. Spero tu riesca a venirne a capo, in bocca al lupo!

  20. Ciao, complimenti per il blog!
    Sai se estiste materiale di disciplina positiva in italiano? Io vivo in Spagna e ho letto il libro di Jane Nelsen in spagnolo e fatto anche dei seminari però vorrei condividere il materiale con persone che solo parlano italiano e non ho trovato molto. Sapresti aiutarmi? Grazie!

  21. Katherine - June 25, 2017

    Great post! Thanks

  22. Tienes toda la razón

  23. Chiara Balotelli - April 29, 2018

    Grazie Carlotta! Anche se l’articolo è “vecchio” io l’ho ripreso in mano ora perchè stiamo affrontando un momento difficile con Alessandro (13 mesi).
    Da 3-4 mesi morde, graffia e pizzica quando è stanco o qualcosa lo disturba.
    La psicologa del consultorio e la maestra del tempo per le famiglie ci han consigliato di spiegargli che non si fa ed allontanarlo da noi.
    Lui piange e si dispera per 2-3minuti, poi riprende a giocare come se nulla fosse.
    Anche se è ancora piccolo per chiedergli se vuol calciare o mordere qualcosa, cerceremo di dirigerci verso la disciplina positiva… o almeno ci impegneremo per farlo. Questa cosa è proprio snervante ed in 3 mesi non abbiamo avuto segnali di miglioramento (morsi a parte, quelli fortunatamente sono cessati!).
    Grazie e buona giornata
    Chiara (BS)

    • Ciao Chiara, il tuo commento mi era scappato (grazie!). Come sta andando con Alessandro? Siete riusciti ad implementare (ed adattare) la disciplina positiva al vostro “problema” specifico? Ormai è quasi un ometto, i temibili due sono alle porte! Buona fortuna e buon fine settimana! 🌸


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