El único modo ético de conocer a los elefantes en Chiang Mai (Tailandia)

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Antes de empezar quiero que sepas algo importante. El título pone “conocer” y no “ver”: porque el único modo ético para VER los elefantes es en libertad, haciendo un safari en zonas donde quizás se pueden verlos de lejos. Estos elefantes con los que interactuamos no son libres, sino han crecido en cautividad, vivido con humanos por generaciones y ya no podrían sobrevivir en libertad.


Nosotros no llevamos a nuestros hijos a zoológicos: no nos gusta ver animales en una jaula (por grande que sea), y no queremos apoyar ese negocio.

Es por eso que, mientras estuvimos en Chiang Mai, pensamos que nuestra mejor oportunidad de conocer a los elefantes asiáticos sería en un santuario ético de elefantes, donde los rescatan y les dan una nueva vida.

Estaba a punto de reservar el santuario que todo reservan — porque mi investigación me llevó a creer que era el único santuario realmente ético en Chiang Mai — cuando tuve una conversación interesante con algunos lugareños que eran dueños de elefantes. Sí, ¡así es! dueños de elefantes: volveré en segundo lugar, pero primero les contaré lo que aprendí.

Los santuarios éticos de elefantes no existen. Así de simple.

Todos dicen que rescatan a los elefantes, pero al final del día todo revoluciona siempre y solo alrededor del dinero. Todo es negocio, y para nada ético. Algunos santuarios tienen mejor marketing que otros y es por eso que aparecen en cada búsqueda, pero no son mejores (incluido el famoso Elephant Nature Park).

De hecho, cuanto mejor sea el marketing, cuanto mayor sea el negocio, peores serán las condiciones, no necesariamente para los elefantes, sino para los mahouts (cuidadores de elefantes) que se ven obligados a enseñar a los visitantes elefantes machos en celo y peligrosos por el bien del negocios — porque the show must go on.

Las familias de dueños de elefantes son los únicos santuarios éticos

Lo que no mucha gente sabe es que en Tailandia hay muchas familias que han tenido elefantes por generaciones.

Los elefantes en Tailandia solían ser parte de la vida familiar como una mula en una granja: al igual que una mula se usaba en el campo, el elefante se usaba para el negocio de la madera de teca. En los años 70, cuando cortar madera de teca se volvió ilegal en Tailandia, estas familias se quedaron con sus enormes y queridos elefantes-mascotas: algunos se vieron obligados a venderlos, otros decidieron reutilizarlos para otros tipos de negocio, incluido el negocio turístico.

Hoy en día, todavía hay muchas familias en el norte de Tailandia que llevan generaciones viviendo con los elefantes, no porque los hayan comprado o “rescatado”, sino simplemente porque estos elefantes siempre han sido parte de la familia.

La familia de Seb es una de ellas: han sido dueños de elefantes durante ocho generaciones. Después de graduarse en ingeniería médica, Seb se dio cuenta de que era más feliz con los elefantes y decidió dedicar su vida a sus elefantes creando un negocio que le permitía mantener a sus elefantes, y al mismo tiempo ganarse la vida y mantener viva la tradición.

Elephant Carer Home

Tan pronto como entras en Elephant Carer Home, sientes la autenticidad, el amor y el respeto. Esta es la casa de Seb, una casa como cualquier otra: su esposa está cocinando, el bebé gatea para alcanzar un juguete y la hija mayor está jugando con una amiga. Y sus elefantes están comiendo hierba en el “jardín”.

Seb no lo llama negocio: decidió abrir su casa y dar la bienvenida a los visitantes porque, bueno, seamos honestos, poseer elefantes no es barato, comen el 10% de su peso corporal por día y necesitas encontrar dinero para darles de comer.

Además de eso, cada elefante tiene su propio mahout, una persona que cuida al elefante como si fuera su propia familia: los mahouts viven las 24 horas del día, los 7 días de la semana con su elefante, y nunca se apartan de su lado. Estas personas también necesitan comer, y es responsabilidad de Seb proveer para ellos.

Es por eso que Elephant Carer Home no parece un negocio: es la forma de Seb de no renunciar a esta familia de elefantes que ha estado con su familia humana durante ocho generaciones, y al mismo tiempo ganarse la vida manteniendo viva la tradición cultural de vivir con elefantes, que teme desaparecer (su abuelo tenía 27 nietos pero solo 3 siguen cuidando a los elefantes).

Hay cuatro elefantes en Elephant Carer Home: dos hembras (18 y 19 años) y dos bebés (2 y 3 años). Nosotros interactuamos solo con las dos mamás y la bebé, Wally (se pronuncia como el robot), porque el “peque” de 3 años es “travieso” y es responsabilidad de Seb mantener a salvo a su mahout (y sus visitantes). También hay un macho grande, pero se queda en otro lugar ya que no es seguro para los visitantes (“a pesar de que un macho grande sería un gran punto de venta”).

Los elefantes no tienen cadenas ni cuerdas, y los mahouts no tienen secretamente ningún objeto afilado en sus manos, como a menudo tienen que hacer en los grandes santuarios “éticos”.

Seb entiende inglés, pero no lo habla, por lo que tiene un guía, Kano, que dirige la visita: Kano también proviene de una familia de dueños de elefantes y también es un “médico de elefante”, como él dice. Pero lo que más me gustó de Kano es que es muy directo y honesto cuando se trata de contestar preguntas incómodas sobre el negocio de los elefantes.

Un día en la vida de un mahout

Es difícil para mí poner en palabras nuestro día en Elephant Carer Home. Es uno de esos recuerdos que me ponen la piel de gallina y me hacen llorar de alegría cuando lo pienso. Me sentí muy privilegiado de poder pasar un día con la familia y los elefantes de Seb.

La forma en que puedo describir Lo mejor es que tenemos que pasar un día en la vida de un mahout.

Tan pronto como llegamos, nos encontramos con los elefantes para que pudieran olernos y conocernos. Los elefantes son exactamente como las personas sin filtro: les gustará o no. Afortunadamente, parecían aceptarnos y pudimos tomar una primera foto con ellos.

Luego nos cambiamos a ropas tradicionales de mahout: es más probable que los elefantes confíen en los visitantes extranjeros cuando usan este atuendo azul, porque es el mismo que usan sus mahouts.

Alimentamos a los elefantes con una cantidad ridículamente enorme de plátanos (¡vaya, comen los elefantes!), Y luego los seguimos a ellos y a los mahouts al río, donde los elefantes entraron y … se acostaron en el agua. Los documentales son una cosa, pero ver estos enormes cuerpos arrodillarse, acostarse a un lado y desaparecer bajo el agua dejando solo la punta del tronco … bueno, es algo completamente diferente.

Después del almuerzo (una deliciosa comida que la familia de Seb nos preparó), preparamos un poco de jabón de madera (sí, ¡aparentemente puedes obtener jabón de grandes ramas!) Que usaríamos más tarde para bañar a los elefantes. Luego nos unimos a los elefantes y los mahouts en su caminata diaria, donde los elefantes decidieron meterse en el barro y luego en el río nuevamente: nos sentamos en un tronco y observamos. También los observamos más tarde cuando decidieron darse un festín en un enorme árbol de bambú.

Solo observar a estos gigantes buenos nos hizo sentir tan afortunados y privilegiados que podría haber estado sentada allí y observarlos durante días.

Pero fue entonces que la verdadera magia pasó: cuando llegamos a otra parte del río, los mahouts dijeron que podíamos quitarnos la ropa y unirnos a los elefantes en el agua, si quisiéramos … y lo siguiente que sabemos es que estamos en el río con estos animales gigantes, restregándolos, salpicándolos e intentando evitar su caca flotante.

Puede que no suene mágico, ¡pero lo fue! Emily no quería estar en el agua, así que la abracé, pero Oliver superó su miedo y lavó al bebé Wally.

Nuestro día casi había terminado. Recorrimos a los elefantes, esperamos que comieran algunos higos que habían caído de un árbol camino a la casa (en serio, la única vez que vi que el elefante no comía fue cuando estaban en el agua), nos despedimos de ellos. dándoles un bocadillo de calabaza / arroz que habíamos preparado previamente, agradecimos a la familia de Seb y volvimos a Chiang Mai.

Que dia. Estará tatuado en nuestras mentes para siempre.

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PS. Algo curioso sobre montar elefantes

Montar elefantes en el cuello, sin silla, no está mal: los Mahouts y los propietarios de elefantes siempre han estado montando elefantes de esta manera, durante generaciones. Es un poco como cuando montamos caballos en las culturas occidentales, y montar sin un poco es mejor para el caballo. No lo hicimos, pero fue interesante aprender.


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La mujer detrás de las palabras

Me llamo Carlotta, tengo 33 años, soy italiana, estoy casada con un finlandés, y juntos criamos a Oliver (4) y Emily (2) Montessori e multilingües. Estamos vendiendo todo para viajar por el mundo.

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